Histoire et origine de la Licorne

la légende de la licorne

Histoire et origine de la Licorne

À la fin de 2012, le régime nord-coréen a fait une annonce plutôt bizarre, même selon les normes du régime nord-coréen. Selon le Guardian, les archéologues du pays avaient découvert “le repère d’une des licornes montées par l’ancien roi coréen Tongmyong”, à 600 pieds d’un temple de la capitale. Ce qui aurait pu alerter les scientifiques, c’est, sans blague, les mots ” La tanière de licorne ” écrits juste en face de cette foutue chose.

Mais une semaine plus tard, le Guardian a publié un deuxième article avec un aveu franc. “Il n’y a qu’un seul problème avec l’histoire”, écrivent-ils. “Ce n’est pas tout à fait vrai.” La revendication de la Corée du Nord se référait en fait à la kirin, une créature mythique qui n’est pas trop différente de la licorne, avec le même look à sabots et quadrupède, mais avec parfois deux cornes au lieu d’une contrairement à la licorne. Mais au-delà des excentricités du régime nord-coréen, comment se fait-il que la licorne, ou une bête ressemblant à une licorne, imprègne à la fois les cultures asiatique et européenne ?

Qui a inventé la licorne?

Si vous cherchez à comprendre comment un mythe ancien a commencé à échapper à tout contrôle, vous pouvez commencer par le grand naturaliste romain Pline l’Ancien, dont l’encyclopédie épique Natural History est restée en grande partie un fait pendant quelque 1 600 ans. Le problème, c’est que Pline n’était pas le plus incrédule des écrivains et qu’il fourmillait son encyclopédie de tous les comptes rendus qu’il pouvait trouver.

“La licorne, écrit Pline, est l’animal le plus féroce, et on dit qu’il est impossible d’en capturer un vivant. Il a le corps d’un cheval, la tête d’un cerf, les pieds d’un éléphant, la queue d’un sanglier et une seule corne noire de trois pieds de long au milieu du front. Son cri est un beuglement profond.”

La description de la licorne par Marco Polo

Lors de son voyage de retour de Chine en Italie en 1291, Marco Polo fut contraint de passer cinq mois à Sumatra, attendant que le vent de la mousson change de direction pour pouvoir rentrer chez lui. C’est là qu’il écrivit avec justesse qu’il voyait des licornes de la taille ” pas moins qu’un éléphant ” qu’il décrivit comme ceci :

C’est une bête laide et passagère à regarder, et ce n’est pas du tout comme ce que nos histoires racontent comme étant pris sur les genoux d’une vierge ; en fait, ” c’est tout à fait différent de ce que nous imaginions “.

Marco Polo, bien sûr, ne voyait pas vraiment de licornes. C’était sa première expérience du rhinocéros et bien que sa description physique de la bête était précise, sa catégorisation de celle-ci, clairement, ne l’était pas. En utilisant sa propre connaissance de sa culture qui croyait en la légende de la Licorne piégée par une jeune fille vierge, Marco Polo a montré une loi de l’esprit justifiable, peut-être, qui cherche à structurer la connaissance du monde en ontologies afin qu’elle ait un sens.

Quelle est l’origine de légende de la licorne?

La licorne apparaît alors en divers endroits de la Bible, du moins selon certaines traductions (on l’appelle parfois oryx, une sorte d’antilope dont les bois étaient vendus comme cornes de licorne à l’époque médiévale, ou comme auroch, une espèce massive de bétail qui a disparu au 17e siècle). Ici, sa férocité est affirmée. Dans Nombres 24:8, par exemple : “Dieu l’a fait sortir d’Égypte, il a comme la force d’une licorne ; il dévorera les nations, ses ennemis, il brisera leurs os, et les transpercera de ses flèches.”

Au VIIe siècle, l’érudit Isidore de Séville a sonné l’alarme, raconte que la licorne “est très forte et perce tout ce qu’elle attaque”. Elle se bat avec les éléphants et les tue en les blessant au ventre.” Il a également contribué à populariser le mythe qui allait marquer le folklore européen dans les siècles à venir : Attraper une licorne est impossible….à moins d’avoir accès à une femme vierge. “La licorne est trop forte pour être attrapée par les chasseurs, écrit-il, sauf par une ruse : si une jeune fille vierge est placée devant une licorne et qu’elle y met son sein, toute sa férocité cessera et elle posera sa tête sur sa poitrine, et ainsi calmée se prendra facilement. Elle tétera jusqu’à ce qu’elle s’endorme. Alors….ouais.

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La scène (ci-dessus) est l’une des images les plus emblématiques de livres médiévaux très populaires connus sous le nom de bestiaires, des sortes d’encyclopédies qui cataloguaient les bêtes de la nature, réelles et imaginaires. Non seulement l’histoire naturelle de l’animal a été communiquée et racontée, mais chacun a été comparé à une figure biblique. Et la licorne représentait le Christ, puisqu’il a été capturé et mis à mort comme la licorne est faite par la vierge (bien que presque tous les autres animaux aient aussi été comparés au Christ, même le pélican, dont on disait qu’il picorait sa propre poitrine pour ranimer ses petits avec le sang, comme Jésus a versé son propre sang pour nous).

 

C’est ainsi que la licorne s’est solidement implantée dans l’histoire européenne. Ce qui a suivi a été une véritable folie pour leurs cornes, dont on disait qu’elles détectent le poison si vous les remuez dans votre nourriture ou votre boisson. Selon la légende elles se procuraient à des dizaines de milliers de dollars en monnaie d’aujourd’hui et étaient particulièrement populaires auprès des rois paranoïaques. Plus de consommateurs laborieux qui ne voulaient pas attendre que leur nourriture soit empoisonnée, broyaient les cornes – habituellement celles de l’oryx ou du narwal (dont la corne est en fait une dent géante qui ressemble a la légendaire corne des licornes) – pour se protéger des toxines.

En Orient, l’histoire raconte que la royauté avait une relation un peu plus compliquée avec sa version de la licorne, le kirin, ou qilin, mentionné plus haut. On disait que son apparence annonçait la naissance d’un bébé royal,  mais peut aussi prédire une mort imminente. Au XVe siècle, une girafe a été apportée pour la première fois en Chine et présentée à l’empereur sous la forme d’un kirin, ce qui est une chose courageuse, vu sa tendance à laisser savoir aux rois que leur mort approche. L’empereur, cependant, n’a pas été affecté et a continué à vivre encore 10 ans.

Un mythe est né

Le mythe de la licorne peut provenir  l’origine de l’observation d’antilopes et d’ongulés n’ayant qu’une seule corne, nés avec le défaut ou ayant perdu la corne en se débarrassant d’un prédateur ou d’un de ses propres semblables. Il est encore moins probable de voir une antilope normale de profil de loin, puisque cela ne durerait que tant que l’animal ne bougeait pas.

Le rhinocéros indien est sans doute le coupable le plus probable, et les premiers récits en donnent des indices – la licorne est d’ailleurs parfois appelée l’âne indien. Pline, par exemple, mentionne que la licorne a “les pieds d’un éléphant”, les pieds d’un rhinocéros n’étant en fait pas creux comme ceux d’un cheval, mais charnu comme ceux d’un éléphant. Il note aussi qu’il a “la queue d’un sanglier”, un peu comme celle d’un rhinocéros, “et une seule corne noire de trois pieds de long au milieu de son front”. Ce n’est que plusieurs années  plus tard que les écrivains ont décrit la corne comme étant blanche.

Les anciens Grecs et Romains, en effet, avaient fait des incursions en Inde et ramené des récits sur les étranges bêtes qui s’y trouvaient, et les faits avaient tendance à se perdre un peu…dans la nature. Le coton, par exemple, aurait poussé en Inde sous la forme d’un véritable agneau qui germerait de la terre et y serait accroché pour produire patiemment du coton. Et alors que Pline décrivait assez bien le rhinocéros, sa popularisation de la “licorne” devenait de plus en plus improbable à mesure que les siècles passaient. Nous savons aussi que les anciens Chinois étaient en contact avec des rhinocéros, donc l’animal aurait pu aussi bien inspirer le kirin.

Aujourd’hui, la licorne est une créature résolument plus magique et douce, qui court sur des arcs-en-ciel et inspire des millions de gens avec des apparitions régulières dans My Little Pony ou en Corée du Nord, apparemment. Mais je vous déconseille d’aller à Pyongyang pour en trouver un.

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